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字節跳動跑步進入芯片賽道

日期:2021/3/16 11:27:31
摘要:大數據與互聯網牽手開啟了新的交互時代,曾經受益于互聯網浪潮而崛起的企業也迎來了新一輪的蛻變。圍繞著人工智能和芯片的競爭成為了這一輪變革中的關鍵“命脈”,因此,也有不少互聯網巨頭開始涉足半導體產業。

  作為互聯網行業的新秀,字節跳動在泛閱讀的紅利下迅速崛起,緊接著他又踩在了互聯網企業進軍半導體產業的時代脈搏上。在這種命運的安排之下,字節跳動也開始試圖在芯片領域大展拳腳,讓互聯網的“字節”更有力地“跳動”。

字節跳動的芯片棋局

據知情人士透露,字節跳動正在自研云端AI芯片和Arm服務器芯片。

從此前市場中公開的消息來看,字節跳動正在積極組建AI芯片團隊,目前已經在各大招聘平臺上有不少芯片相關職位。而從知情人士處的消息中顯示,則是明確了字節跳動AI芯片的研發方向。

字節跳動選擇從云端AI芯片和Arm服務器芯片布局芯片領域,這也是互聯網企業入場芯片市場的主流途徑。從國際市場來看,自2016年谷歌發布TPU以來,國際互聯網巨頭進軍芯片領域就已經成為了一種趨勢,后來又有國內BAT互聯網巨頭紛紛拓展業務,互聯網公司做芯片已經勢不可擋。作為最先吃螃蟹的廠商,這些互聯網巨頭布局的正是云端AI芯片或Arm服務器芯片。

就AI云端芯片市場來看,根據ABI Research最新調查報告顯示,預計2024年全球云端AI芯片市場規模高達100億美元。但從目前市場情況中看,英偉達在AI云端芯片市場占據著絕對優勢。但對于不同的互聯網企業來說,由于他們所構建的生態有所不同,因此,他們對芯片性能需求存在著差異。在這種情況下,定制的芯片或許能夠讓他們更好地發揮出生態的價值。而就目前的市場情況來看,市場還沒有給予互聯網公司足夠多的選擇,在這種情況下,自研芯片也就成為了一條發展路徑。

但相較于開發難度較高、具有較強針對性的AI云端芯片來講,基于AI加速的GPU目前在云端的應用更為主流。因此,字節跳動也針對GPU領域進行了部署——今年二月,字節跳動又投資了本土GPU芯片設計新秀摩爾線程。

另外一方面,結合字節跳動的業務看,無論是其旗下的今日頭條還是抖音在5G時代到來之際,其平臺都要承載更多的內容,這些內容需要數據中心和邊緣計算等服務器芯片的支持。同時,由于市場對服務器芯片的需求增加,Arm和RISC-V等開源架構開始向服務器市場發力,不少廠商也想借此機遇進入到原由X86占據的服務器市場,互聯網企業就是其中之一。

就Arm服務器芯片市場來看,這個半導體新興市場吸引了不少廠商參與其中,Marvell是其中的佼佼者,但經過幾年的探索之后,Marvell開始由通用市場轉向了定制市場。這也說明,特定的市場環境或許更有利于Arm服務器芯片的商用落地,而互聯網企業作為服務器芯片的使用者,他們更清楚其生態所需要的芯片性能,Arm服務器芯片的崛起讓他們有了與半導體廠商站在了統一起跑線上,加之他們自身對需求的了解,或許通過服務器芯片市場能夠助力他們成為芯片領域的黑馬。

對于互聯網企業來說,加入到服務器芯片的競爭當中,一是其可以減輕對第三方供應的依賴,另一方面是自研芯片可以降低成本。這一點可以從國際互聯網巨頭亞馬遜身上得以佐證——根據外媒此前的報道顯示,在推出兩代數據中心芯片之后,亞馬遜的自研芯片,也已開始用于處理Alexa語音助手的部分計算任務。在早期的測試中,亞馬遜自研芯片Inferentia集群的處理結果與英偉達T4芯片是相同的,但降低了25%的延遲和30%的成本。

結合字節跳動的情況來看,選擇從Arm架構來布局服務器芯片領域,這不僅符合了當下的市場趨勢,也有利于其公司的長期發展。

除了Arm架構受到眾多廠商的追捧外,RISC-V也被業界認為是能夠實現人工智能技術落地的又一開源架構,因此,在今年一月,字節跳動還投資了致力于研發以RISC-V指令集架構為基礎的人工智能領域專用架構處理器的希姆計算。據其官網消息顯示,希姆計算自主研發的NeuralScale NPC核心架構是世界領先的、以RISC-V指令集為基礎進行擴展、面向神經網絡領域的專用計算核心,具有世界領先水平的能效比(Power Efficiency)和極致的可編程性,能夠滿足云端多樣化的人工智能算法與應用的需求。

字節跳動做芯片的背后

這是個英雄造時勢,時勢創英雄的時代。臺積電等代工廠的崛起創造了為半導體產業創造了一個新的時代,他們的到來降低了企業參與到芯片領域的門檻,Fabless廠商由于能夠在芯片制造方面節約成本,使得他們能夠將更多的精力和資本集中于芯片設計上。在這個時勢之下,Fabless廠商得以迅速成長,也帶動了半導體產業向前快速發展,也同樣為字節跳動等新玩家打開了通向半導體領域的大門。

除了芯片制造上的便捷外,開放的芯片架構授權模式也為芯片設計廠商帶來了發展機遇。人工智能等新興市場的崛起引發了半導體行業發生動蕩,這為所有玩家敞開了進入半導體產業的機會,而開源則是為所有新玩家提供了一把可以披荊斬棘的劍——ARM、RISC—V等開源架構讓更多的玩家有機會參與到這場名為芯片的大爭之世中,這些開源架構的出現使得芯片設計不再是一個獨占性高、壁壘又難以跨越的行業。這種授權模式受到了很多半導體廠商的認可,也為涉足半導體領域的互聯網玩家提供了一條發展路徑。

從另外一個角度來看,此前互聯網企業都是采用第三方來供給其所需要的芯片,但就目前市場情況而言,缺貨的情況時不時地就會出現在市場當中。例如,GPU現在就持續缺貨,而這或許會影響到云端市場的供應。因此,字節跳動進行自研芯片,或許能夠讓他們在面對缺貨的狀況時,掌握更多的主動權。

此外,美國對中國半導體產業發展所頒布的一系列禁令,也極大地促進了中國本土半導體企業的繁榮,這或許也帶給了字節跳動一些啟發,讓他們參與到國產化的賽道中來。

在我們看來,這些外力不僅推動了字節跳動一家企業走向了芯片領域,千百個因此而涉足芯片領域的廠商終將如涓涓細流匯成一片海,從而影響半導體產業發生變化。

字節跳動的星辰大海

從字節跳動目前布局的芯片業務上看,他們主要是針對云端芯片進行了大量的部署。除了上文提到的AI云端芯片以外,字節跳動旗下的今日頭條也在積極部署云計算市場。

2020年的疫情加速了各類企業的數字化轉型,企業服務市場、尤其是企業技術服務市場在這種背景之下迎來了爆發。這種情況也為字節跳動打開了通往To B的大門,字節跳動火山引擎則是他們打開這扇門的鑰匙。

云市場不僅吸引了字節跳動的注意,也同樣受到了眾多互聯網廠商的重視。而相較于哪些成立較早的互聯網公司來說,他們的野心或許不僅僅在于云市場這一部分。

以亞馬遜為例,亞馬遜的芯片業務已經涉及了Arm服務器芯片Graviton、機器學習芯片Inferentia,同時他們還投資了一些從事芯片設計的廠商。他們的業務不僅僅涉及了云端,邊緣和終端也是人工智能時代下重要的市場。

市場認為,未來的計算將不僅僅局限在大型數據中心,而將分布在由云邊端構成的一體化連續頻譜上。云端邊也是推動物聯網普及的核心因素,各種智能終端利用物聯網云平臺實現互聯互通。因此,向除了云市場以外的其他市場做拓展或許能夠讓字節跳動的芯片業務走的更遠。

這個時代給予了字節跳動參與到芯片競爭大勢的機會,但字節跳動未來能為半導體行業的發展產生帶來什么樣的影響仍是一個未知數。

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